07/02/2023

La ley seca, los gangsters y Elliot Ness

Para que os voy a mentir he visto Los intocablesLos Intocables de Eliot Ness Los Intocables de Eliot Ness Wikipedia de Elliot Ness por enésima vez y me he dado cuenta que de sobre la Ley Seca, Al Capone y Elliot Ness tenía algún conocimiento, pero ¿de donde salió todo esto y cuanto duró? Así que me puse a investigar y esto es lo que he descubierto.

Destrozando barriles de alcohol

A finales del siglo XIX se pusieron «de moda» los grupos religiosos de TemplanzaLogo Unión Cristiana de Mujeres por la Templanza WCTUWikipedia en EE.UU., que proponían la moderación en el comer y el beber. Pero en lo concerniente a las bebidas alcohólicas insistían en que había que prohibirlas totalmente. Hay que entender que en contra de una sociedad bien asentada, comenzó una inmigración de proporciones incontrolables, que venían con unas costumbres mucho más permisivas con respecto al consumo de alcohol. Los emigrantes eran en su mayoría irlandeses, países del norte de Europa (alemanes, polacos, rusos) y los italianos. Los Estados Unidos vivían la especial euforia desatada tras la Primera Guerra Mundial: nueva música, nuevas expresiones de baile y una saludable explosión de la literatura enmarcaban la época.

Los movimientos de la Templanza o Temperanza comenzaron a influir de forma organizada en la vida política de EE.UU. en la década de 1840, a través de movimientos religiosos liderados por la Iglesia metodista, que se oponían desde el punto de vista moral al consumo del alcohol y sus consecuencias. En 1880 adquirieron importancia con la campaña de la organización de mujeres cristianas Woman’s Christian Temperance Union (1874), el Prohibition PartyPartido de la ProhibiciónEl Partido de la Prohibición o Partido Prohibitivo (en inglés: Prohibition Party) es un partido político de los Estados Unidos de América. Tal como indica su nombre, aboga por la prohibición del consumo de bebidas alcohólicas y es parte integrante del Movimiento por la Templanza. Si bien en la actualidad no es una agrupación de importancia, tuvo cierta repercusión a finales del siglo XIX y en los primeros años del siglo XX. Wikipedia (1869) y la Anti-Saloon LeagueAnti-Saloon LeagueLa Anti-Saloon League (ahora conocida como American Council on Addiction and Alcohol Problems) es una organización del movimiento antialcohólico que presionó a favor de la prohibición en Estados Unidos a principios del siglo XX. Wikipedia en inglés (1893).

La organización de mujeres cristianas Woman's Christian Temperance Union en 1933

El movimiento de cariz religioso en realidad estuvo basado en condiciones políticas y sociales: estuvo unido a la lucha por el sufragio de las mujeres quienes carecían de poder político, y canalizaron sus luchas sociales a través de las iglesias. Luchaban por la mujer que se veía desprotegida y hacían ver que el alcohol era uno de los principales problemas de la sociedad. Muchos de los problemas de las familias estaban relacionados con el alcohol directamente. Aprobar la enmienda de la prohibición se convirtió en una razón para aprobar el derecho de las mujeres al voto.

Las sociedad americana más conservadora observaba como el viejo oeste iba desapareciendo, la gente después de el caos de la I Guerra Mundial y de las penurias quería disfrutar, celebrándolo y además quedaban lejos, en otro continente.

La Primera Guerra Mundial fue aprovechada por los activistas de la templanza como una ocasión para el «mejoramiento moral» del país, resaltando que gran parte de la cerveza consumida por los estadounidenses era producida por industrias de inmigrantes alemanes y reducir el consumo de este licor sería una actividad patriótica.

Por otra parte, EE.UU. había exportado grandes cantidades de armamento y otros productos a los países europeos. Al finalizar la guerra, la economía de Europa quedó tocada seriamente. Estados Unidos se vio con un exceso de oferta y Europa necesitaba mucha cantidad lo que hizo que la economía y los ingresos estadounidenses crecieran vertiginosamente. Fue en esta época donde se popularizó el uso del teléfono, el automóvil y los electrodomésticos. Estos aparatos eran demasiado caros, y fue entonces cuando se aplicó por primera vez la venta a plazos. Esto creó una oleada consumista, ya que la gente podía comprar los productos sin necesidad de tener el efectivo en un primer momento.

En Estados Unidos hoy estamos más cerca del triunfo final sobre la pobreza de lo que lo haya estado ningún otro país en la historia. El asilo para los pobres va a desaparecer en este país. No hemos conseguido todavía la meta, pero, si se nos da la oportunidad de conseguir la política desarrollada durante estos últimos ocho años, pronto, con la ayuda de Dios, estaremos en condiciones de ver el día en que la pobreza quedará desterrada de esta nación.The New Day. Campaign Speeches of Herbert Hoover, 1928

CarrieNation2Antes de 1919, ya había activistas del Movimiento por la Templanza como Carrie NationCarrie Amelia NationCarrie Amelia NationWikipedia que atacaban las tabernas con un hacha y rompía las botellas que encontraba a su paso. Los predicadores vinculaban la venta y el consumo de alcohol con la decadencia y con otros vicios morales como la prostitución. Se decía que el consumo de alcohol provocaba pobreza en las masas, enfermedades varias, demencia, y estimulaba la delincuencia, logrando normas de «prohibición total del alcohol» en pequeñas ciudades. El lobbyEl Grupo de presión formado por personas con capacidad para presionar sobre un gobierno o una empresa, especialmente en lo relativo a las decisiones políticas y económicas de los descendientes de emigrantes alemanes (opuestos a la prohibición del alcohol) quedó desacreditado por la propaganda chauvinistaEs la creencia narcisista, próxima a la paranoia y la mitomanía, de que lo propio del país o región al que uno pertenece es lo mejor en cualquier aspecto. y no pudo impedir que se preparase el terreno para una prohibición total del alcohol a nivel nacional.

La guerra y el desarrollo económico cambiaron sustancialmente la posición de la mujer en la sociedad estadounidense. Su ingreso en el mercado laboral le permitió ocupar lugares que antes solo estaban reservados a los hombres. Las mujeres fueron reconocidas como ciudadanas: en 1920 el Congreso aprobó el voto femenino. Su nueva posición en la sociedad quedó reflejada también en los cambios en la forma de vestir, que se modificó sustancialmente. Desaparecieron los corsés, la ropa de día se hizo más sencilla y dejó de ser ajustada para dar mayor posibilidad a la libertad de movimientos. Las faldas dejaron de llegar a los tobillos, para apenas cubrir las rodillas. Llegaron nuevos cortes de pelo y en las cabezas se impuso el sombrero en forma de casquete. Los modistos de la época contrarrestaron la sencillez de la ropa de día con la sofisticación de las prendas de noche: chaquetas y faldas hechas de punto y vestidos elaborados con muselinas y sedas.

En la medianoche del 17 de enero de 1920, uno de los más arraigados hábitos de la sociedad norteamericana hizo un cortocircuito: la Enmienda XVIIIDecimoctava Enmienda a la Constitución de los Estados UnidosLa Decimoctava Enmienda a la Constitución de los Estados Unidos (Enmienda XVIII), junto con la Ley Volstead que definió el concepto de «licor embriagador» en los Estados Unidos, estableció la ley seca en el país. Fue ratificada en enero de 1919. Fue remplazada por la Vigesimoprimera Enmienda en 1933, siendo la única instancia en que una Enmienda ha sido anulada. La Enmienda XVIII también fue única por el hecho que estableció un tiempo de retardo en su entrada en vigor después de su ratificación, además de poner un plazo para ser ratificada por los Estados. Wikipedia (18) entró en vigor y legalmente se puso fin a la importación, exportación, fraccionamiento, trasporte, venta o elaboración de toda bebida alcohólica. La denominada Ley de Prohibición Nacional, que se conoció en la jerga popular como Prohibición o Ley Volstead (por el diputado abstencionista de Minnessota, Andrew Volstead, su principal promotor) ya había sido aprobada el año anterior, a pesar del veto del presidente Woodrow Wilson en gran parte debido a razones de carácter técnico, dado que la ley cubría también las prohibiciones durante la guerra. En palabras del mismo Volstead podemos leer:

Esta noche, un minuto después de las doce, nacerá una nueva nación» {…}«El demonio de la bebida hace testamento. Se inicia una era de ideas claras y limpios modales. Los barrios bajos serán pronto cosa del pasado. Las cárceles y correccionales quedarán vacíos; los transformaremos en graneros y fábricas. Todos los hombres volverán a caminar erguidos, sonreirán todas las mujeres y reirán todos los niños. Se cerraron para siempre las puertas del infierno.

La ley Volstead especificaba que

ninguna persona fabricará, venderá, cambiará, transportará, importará, exportará o entregará ningún licor embriagador excepto los autorizados por esta ley.

Esto no prohibió expresamente el uso de bebidas espirituosas. La ley definía como bebida espirituosa cualquier bebida que contuviera más del 0,5% de alcohol y reemplazó todas las leyes de prohibición existentes en efecto en los estados que tenían tal legislación.

La sección 29 de la ley Volstead permitió que 200 galones (el equivalente de aproximadamente 1000 botellas de 75 cl) «de sidra no embriagadora y zumo de fruta» fueran hechos cada año en casa. Incluso un medicamento de la época basado en etanol, el «jamaica ginger»Jamaica ginger o cerveza de gengibreLa cerveza de jengibre (del inglés: ginger beer) es una bebida carbonatada, saborizada principalmente con jengibre y endulzada con azúcar o edulcorantes artificiales. Jamaica Ginger o cerveza de gengibreWikipedia o cerveza de gengibre, fue modificado como licor, causando también serios daños a la salud de sus consumidores.

El alcohol continuó siendo producido e importado, clandestinamente, bien en le propio país o de países limítrofes, provocando un auge considerable del crimen organizado. Millones de personas fabricaron artesanalmente sus propias bebidas y se hizo popular el gin de la bañera, un explosivo y peligroso cóctel, elaborado con alcohol puro y aderezos químicos.

Para quienes no estaban dispuestos a exponerse a la toxicidad de esos engendros caseros, se abrieron fuentes clandestinas de expendió, y el contrabando de licores y la fabricación ilegal se convirtieron en un negocio tentador y altamente rentable.Tan rentable que surgió, a partir de la Ley Seca, un colosal imperio criminal. Un speakeasySpeakeasyUn speakeasy (equivalente a «tugurio» en castellano) era un establecimiento que vendía de manera ilegal bebidas alcohólicas durante el periodo histórico de Estados Unidos (y Canadá) conocido como Prohibición (1920–1932, más tiempo en algunos estados). Durante este tiempo, la venta, elaboración de bebidas alcohólicas y su transporte eran ilegales. Debido a ello se denomina speakeasy a los tragos de la actualidad a base de ron que era lo que más se contrabandeaba en esas épocas. Wikipedia era un establecimiento que vendía de manera ilegal bebidas alcohólicas durante la Prohibición. El término puede que provenga de la forma en que un cliente habitual pedía una bebida alcohólica sin levantar sospechas: los camareros dirían a los clientes habituales que estuvieran callados y «hablaran bajo» (en inglés, «speak easy»); o que provenga de la habilidad de los clientes habituales de hablar sobre el alcohol sin temer que oficiales gubernamentales estuvieran escuchando. Debido a eso ahora se lo denomina speakeasy a los tragos de la actualidad a base de ron que era lo que más se contrabandeaba en esas épocas.

Los médicos, por otra parte, podían recetar licores como curativos, aunque en el mismo Acta se imponían estrictas limitaciones a la cantidad de alcohol a recetar, esta práctica fácilmente podía verse sujeta a abusos en el afán de conseguir la «medicina de fuego». Se calcula que, sólo en 1928, los médicos recibieron 40 millones de dólares por este tipo de prescripciones, a las que habría que añadir todas las falsificadas que llegaban igualmente a las oficinas de farmacia, algunas de ellas incluso cerradas temporalmente por violación directa de la ley.

Una receta y una etiqueta de una bebida espirituosa

Aún más puede llamarnos la atención el diferente perfil terapéutico de los diversos compuestos alcohólicos, reconociéndose al brandy como tónico y estomacal, el ron como calorífero y sudorífico, mientras que ginebra y güisqui serían diuréticos. Este último (en su acepción americana whiskey o su sinónimo whisky), bajo una más académica y grave denominación como «Spiritus Frumenti», a pesar de su proverbial utilidad sobre heridas por sus efectos antisépticos y estimulantes (bien explotada cinematográficamente a la hora de improbables extracciones de balas y flechas), sin embargo no parecía alcanzar el nivel de refinamiento terapéutico que el más sofisticado«Spiritus Vini Gallici» (Brandy) ofrecía:

Aun siendo menos agradable y eficiente que el brandy, y difiriendo considerablemente en sus acciones, …el whiskey a pasado a ser empleado de forma casi universal por su bajo precio y relativa inexistencia de adulterantes. Estriñe menos, pero es más proclive a dañar el estómago y producir afecciones gástricas, hepáticas y renales.

Otras acepciones latinizadas para bebidas comunes serían el «Spiritus Juniperi» para la ginebra, los «Vinum Album y Rubrum», «Xericum» para el Jerez o «Vini Portense» para el Oporto.

¡Cuatro millones de litros de whisky se consumían al año por prescripción facultativa! Sin necesidad de receta se vendían jarabes que contenían alcohol, pero como no había control, fabricantes sin escrúpulos les metían substancias que provocaron decenas de miles de casos de parálisis.

El vino sacramental era legal, se utilizaba en iglesias y sinagogas, el resultado fue que la petición de galones de vino en esos años aumento en millones. Las congregaciones de judíos se multiplicaron por 10, aparecieron multitud de nuevos rabinos, lo curioso era que tenían nombres irlandeses o alemanes.

La demanda de bebidas alcohólicas obligó a la fabricación y venta de licores, que se convirtió en una importante industria clandestina; la ilegalidad de esta práctica causó que el alcohol así producido adquiriese precios elevadísimos en el mercado negro, atrayendo a importantes bandas de delincuentes. Un buen ejemplo de esto fueron Al CaponeAlphonse Gabriel Capone más conocido como Al Capone o Al Scarface Capone (traducido al español como Al Cara cortada Capone)Alphonse Gabriel Capone más conocido como Al Capone o Al Scarface Capone (traducido al español como Al Cara cortada Capone)Wikipedia (inspiración de infinidad de películas, tales como Los intocables de Eliot Ness), y otros jefes de la Mafia estadounidense que ganaron millones de dólares mediante el tráfico y la venta clandestina, expandiendo sus actividades criminales a casi todo el país, e involucrando la corrupción de numerosos funcionarios y policías encargados de hacer cumplir la ley seca. Para 1925 había 100.000 bares secretos en las principales ciudades, 10 000 de ellos en Nueva York. En la práctica fue imposible controlar el contrabando. El mismo Departamento de la Ley Seca era una fuente de corruptos y no tenía nada que envidiar a los que pretendían combatir y en la llamada «Casita verde» situada en el 1625 de la calle K, convertida en punto de encuentro de prostitutas, hampones y políticos donde se organizaban continuas bacanales y fluía el alcohol sin cesar, que llegaba en camiones custodiados por los agentes de la ley.

Ficha policial de Al Capone

Solamente en Chicago, se produjeron, en la década de 1920, más de 500 muertes a consecuencia de estas luchas entre bandas de gangster. En esta ciudad, la bella «Windy City», a las orillas del lago Michigan, comenzó «Scarface» Al Capone, en 1925, su lucha por el control del mundo del crimen. Fue un personaje tan poderoso políticamente como cualquier otro en el gobierno de la ciudad y más duro que ninguno, haciéndose sospechoso, entre otras cosas, del famoso St. Valentine’s Day Massacre, de 1929, en el que perdieron la vida siete miembros de una banda rival. Al Capone fue condenado por evasión de impuestos a once años en una prisión federal de la recién estrenada Alcatraz. El crimen organizado se extendió, por supuesto, a otros terrenos, como la prostitución, el juego y la droga.

En vez de resolver problemas sociales tales como la delincuencia, la ley seca había llevado el crimen organizado a sus niveles más elevados de actividad como nunca antes se había percibido en los EE. UU. Antes de la prohibición había 4000 reclusos en todas las prisiones federales, pero en 1932 había 26 859 presidiarios, síntoma que la delincuencia común había crecido gravemente, en vez de disminuir. El gobierno federal gastaba enormes cantidades de dinero tratando de forzar la obediencia a la ley seca, pero la corrupción de las autoridades locales y el rechazo de las masas a la Prohibición (demostrada por el hecho que el consumo no disminuía) hacían más impopular sostener la ley VolsteadLey VolsteadLa ley Volstead fue llamada así en honor a Andrew Volstead, el presidente del Comité de la Cámara de Representantes de los Estados Unidos sobre Asuntos Judiciales, que supervisó su aprobación. Sin embargo, Volstead actuó más como patrocinador de la ley y facilitador de la misma que como creador de ella. Fue Wayne Wheeler, miembro de la Liga Antibares, quien concibió y redactó la ley. Wikipedia.

El 21 de marzo de 1933 Roosevelt firmó el Acta Cullen-Harrison que legalizaba la venta de cerveza que tuviera hasta 3,2 % de alcohol y la venta de vino, siendo aplicable a partir del 7 de abril de ese mismo año, derogando la ley Volstead. Meses después diversas convenciones estatales ratificaron la Enmienda XXI a la Constitución de Estados Unidos, que derogaba la Enmienda XVIII. Meses después, el 5 de diciembre de aquél año, se restauró el control del alcohol entregándole la responsabilidad a los estados, para luego abrirle paso a la Administración Federal del Alcohol que en 1935 tomó las riendas del «negocio».

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