¿Problema con las vacunas? La poliomielitis

Si repasamos la historia reciente, veremos que el punto de inicio de la partida de lo que está ocurriendo en el mundo actual y que comenzó a principios del 2020, no es un acontecimiento que no conozcamos. Todo sucedió como un problema lejano, mucho más allá de nuestras fronteras y que no nos podía afectar aunque, finalmente se ha convertido en una pandemia a nivel mundial y ha creado controversia y opiniones encontradas. Pero no hemos descubierto y sufrido absolutamente nada nuevo, lo que nos está sucediendo en el 2021 ya ha ocurrido anteriormente. A principios del siglo XX hubo otra enfermedad, la poliomielitis, que aterrorizó al mundo. Esta es la breve historia de cómo se creó la vacuna para mitigarAtenuar o suavizar una cosa negativa, especialmente una enfermedad. la enfermedad y podemos extrapolar lo que ocurrió y cuál fue el resultado final. Visto con perspectiva, lo que nos está sucediendo parece muy lejano y muchos creen tener la solución, pero no, hace tan sólo algo más de un año, no lo teníamos claro, nadie, ninguno.

La poliomielitis, llamada de forma abreviada polio (del griego πολιός, poliós: gris; y de µυελός, myelós: refiriéndose a la médula espinal) o parálisis infantil, es una enfermedad infecciosa que afecta principalmente al sistema nervioso. La enfermedad la produce el poliovirus. Se llama infantil porque las personas que contraen la enfermedad son principalmente niños. Se transmite de persona a persona a través de secreciones respiratorias o por la ruta fecal oral. La mayoría de las infecciones de polio son asintomáticas. Solo en el 1 % de casos, el virus entra al sistema nervioso central (SNC) vía la corriente sanguínea. Dentro del SNC, el poliovirus preferentemente infecta y destruye las neuronas motoras, lo cual causa debilidad muscular y parálisis aguda flácida.
 
La poliomielitis es más probable que ocurra en niños de 4 a 15 años en climas templados, en verano cálido e invierno un poco frío. Es una enfermedad muy infecciosa, pero se combate con la vacunación. La enfermedad afecta al sistema nervioso central. En su forma aguda causa inflamación en las neuronas motoras de la médula espinal y del cerebro y lleva a la parálisis, atrofia muscular y muy a menudo deformidad. En el peor de los casos puede causar parálisis permanente o la muerte al paralizarse el diafragma.
 
El 24 de octubre se celebra el Día Mundial de la Poliomielitis.

El mundo hay que vacunar

Contratiempos que surgieron

La poliomielitis ha sido una plaga para el ser humano desde tiempos inmemoriales, pero el número de casos se disparó a principios del siglo XX, aunque otras enfermedades que también causaban pánico entre la población, sobre todo entre los más desfavorecidos. Enfermedades como la difteriaEs una enfermedad infecciosa aguda epidémica, ocasionada por la exotoxina proteica producida por Corynebacterium diphtheriae (bacilo de Klebs-Löffler). Se caracteriza por la aparición de falsas membranas (pseudomembranas) firmemente adheridas, de exudado fibrinoso, que se forman principalmente en las superficies mucosas de las vías respiratorias y digestivas superiores. Suele afectar a las amígdalas, garganta, nariz, miocardio, fibras nerviosas o piel. Wikipedia, la tuberculosisEs una enfermedad pulmonar. Es, tal vez, la enfermedad infecciosa más prevalente del mundo. Considerando su forma latente, en la cual no presenta síntomas, se estima que afecta al 33 % de la población mundial. Es la segunda causa global de muerte, y la primera entre las enfermedades infecciosas. El tratamiento es complicado y requiere largos periodos de exposición con antibióticos. Wikipedia o la fiebre tifoideaLa fiebre tifoidea o fiebre entérica es una enfermedad infecciosa producida por Salmonella entérica. La bacteria ingresa por vía digestiva y llega al intestino y pasa a la sangre. En el período de incubación, que dura de 10 a 15 días, se aprecian trastornos del estado general, una fase de bacteriemia con fiebre que aumenta progresivamente hasta alcanzar 39-40 °C, en cuyo momento se mantiene, cefalea, estupor, roséola en el vientre, tumefacción de la mucosa nasal, lengua tostada, úlceras en el paladar y, a veces, hepatoesplenomegalia y diarrea. Wikipedia, iban teniendo una incidencia menor. La mayoría de las personas afectadas por esta enfermedad, altamente contagiosa, eran afectados en su forma más leve y se recuperaban totalmente; muchas quedaban paralizadas o dependían de respiradores artificiales. Gracias a Jonas Salk y a la vacuna contra la poliomielitis, el C.D.C. (Centros para el Control y Prevención de Enfermedades) declaró erradicada la poliomielitis en el hemisferio occidental en 1994, pero llegar a ese punto fue un progreso lento con algunos terribles contratiempos.

Un primer intento fallido

El Dr. John A. KolmerEl doctor John A. Kolmer (1886-1962) fue un médico de Filadelfia cuyos intereses incluían las enfermedades infecciosas y la salud pública. Desarrolló una prueba para detectar la sífilis -la prueba de Kolmer- y participó en las primeras pruebas del Salvarsan, el primer tratamiento eficaz para la enfermedad. También se le conoce por su desastroso ensayo en 1934 de una vacuna viva contra la poliomielitis que causó muertes y parálisis en algunos receptores. Tras el ensayo de la vacuna, Kolmer abandonó los estudios sobre la polio y se centró en la enseñanza de la salud pública y la medicina preventiva en la Facultad de Medicina de Temple. Dr. John A. Kolmer, de la Universidad Temple de Filadelfia, ya trabajaba en 1935 en una vacuna contra la polio, utilizando una muestra debilitada pero viva del poliovirus. El egoValoración excesiva de uno mismo. de Kolmer fue su defecto fatal: ansioso por ser el primer científico en desarrollar una vacuna eficaz contra la poliomielitis, se apresuró a realizar pruebas con unos 10 000 niños en Estados Unidos y Canadá, con el resultado de que cinco murieron y otros 10 quedaron paralizados. Por si fuera poco, estas pruebas introdujeron la poliomielitis en comunidades que no habían tenido brotes anteriormente, enfermando a muchos sujetos que  no estaban incluídos en el experimento. La reacción no se hizo esperar: Kolmer recibió críticas muy duras del gobierno y de sus colegas investigadores, y hubo algunos que incluso lo calificaron de asesino.

Un segundo intento aún peor

Tras el desastre de la vacuna del Dr. Kolmer, el científico canadiense Dr. Maurice Brodie teorizó que varios métodos para hacer que las bacterias fueran ineficaces podrían resolver todo el problema de «infectar a la gente con el virus del que se supone que la vacuna les protege». No funcionó porque las bacterias y los virus son cosas diferentes. Brodie y su equipo habían preparado una vacuna contra el poliovirus muerto con formaldehídoEl formaldehído o metanal es un compuesto químico, más específicamente un aldehído (el más simple de ellos) altamente volátil y muy inflamable, de fórmula H2C=O. Se obtiene por oxidación catalítica del alcohol metílico. En condiciones normales de presión y temperatura es un gas incoloro, de un olor penetrante, muy soluble en agua y en ésteres. Wikipedia, y primero la probó el propio Brodie y cinco colaboradores, y finalmente en 7.000 niños y adultos, junto con otras 4.500 personas que sirvieron de grupo de control. En el grupo de control, Brodie comprobó que cinco de 4.500 desarrollaron polio; en el grupo que recibió la vacuna, uno de 7.000 desarrolló polio. Esta diferencia no es del todo significativa desde el punto de vista estadístico, y otros investigadores consideraron que el único caso fue probablemente causado por la vacuna. Más tarde se informó de otros dos posibles casos. El virólogo del Instituto Rockefeller Thomas Rivers declaró que la vacuna de Brodie era ineficaz, mientras que la seguridad de la vacuna de Kolmer era dudosa. El Dr. William Hallock Park, director de los Laboratorios de Investigación del Departamento de Salud de la ciudad de Nueva York, decidió entonces suspender el desarrollo de la vacuna de Brodie, que él había patrocinado, pero algunos expertos consideraron que la vacuna de Brodie merecía más estudios; los argumentos en su contra no eran concluyentes y se habían elaborado con demasiada precipitación.

El Dr. Maurice Brodi vacunando a un muchacho contra la polio
Inyecciones de la vacuna Salk contra la poliomielitis a niños en Estados Unidos en 1954, décadas después de los primeros ensayos de Brodie (Bettmann/Getty Images)

¿Éxito?

Finalmente, el 26 de marzo de 1953, el Dr. Jonas SalkDr. Jonas Edward SalkDr. Jonas EdwardSalkWikipedia anunció que había creado una vacuna eficaz para prevenir la poliomielitis y, en dos años, fue aprobada por el gobierno federal. Sin embargo, eso no significó que todo fuera más sencillo desde ese mismo instante. Mientras los laboratorios se apresuraban a producir la vacuna en un momento en que las infecciones habían alcanzado cifras récord, desde los Laboratorios CutterEl 12 de abril de 1955, tras el anuncio del éxito del ensayo de la vacuna contra la poliomielitis, laboratorios Cutter obtuvo una licencia del gobierno de Estados Unidos para producir la vacuna contra la polio desarrollada por Jonas Salk. Algunos lotes de la vacuna producidas, a pesar de pasar las pruebas de seguridad, contenían virus activos que eran capaces de provocar la enfermedad. Las vacunas defectuosas se retiraron del mercado el 27 de abril de 1955, pero ya habían provocado diferentes casos de poliomielitis y algunas muertes entre los niños que recibieron el preparado. Wikipedia de California se enviaron sin darse cuenta, vacunas que contenían poliovirus vivos. Se distribuyeron a 200 000 niños en cinco estados del oeste, y a los pocos días, cuando los niños comenzaron a enfermar, empezó a suponer que algo no iba demasiado bien. Todas las vacunas Cutter fueron retiradas, pero no antes de que 10 niños murieran y más de 200 quedaran paralíticos. El Incidente Cutter, como se conoció, fue una pesadilla que creó muchos quebraderos de cabeza al C.D.C., que tuvo que invertir tiempo y mucho dinero para acabar convenciendo al país de que la vacuna de la polio era segura.