04/12/2023

Charles Proteus Steinmetz: el brillante jorobado de Breslau

Nacido Karl August Rudolph Steinmetz en lo que entonces era BreslauBreslaviaBreslavia, PoloniaWikipedia el 9 de abril de 1865, Charles Proteus SteinmetzCharles Proteus SteinmetzCharles Proteus SteinmetzWikipedia fue un genio matemático, ingeniero eléctrico y profesor en el Union College de Schenectady, NY. Un jorobado que sufría de displasiaDisplasiaEl término displasia (del griego antiguo δυσ-, «dys», dificultad, y el sufijo -plasia derivado del verbo πλάσσω, «plásso», formar) hace referencia a una anormalidad en el aspecto de las células debido a alteraciones en el proceso de maduración de las mismas. Es una lesión celular caracterizada por una modificación irreversible del ADN que causa la alteración de la morfología y/o de la función celular. Si se produce un incremento en el número de células se convierte en una hiperplasia. La displasia también puede acabar provocando una neoplasia. Las células displásicas sufren una proliferación y alteraciones atípicas que afectan a su tamaño, forma y organización. Esto puede ser indicativo de que se encuentran en una fase de evolución temprana hacia la transformación en una neoplasia. Por lo tanto la displasia es un cambio preneoplásico o precanceroso. Wikipedia de cadera y enanismoEnanismoEl enanismo es una anomalía por la que un individuo tiene una estatura considerablemente inferior al común de su especie. Entre los humanos, suele considerarse persona de talla baja al hombre que mida menos de 1,50 metros, y en las mujeres a las que miden menos de 1,40 metros, es decir, estadísticamente por debajo de tres desviaciones estándar de la media de la población, no obstante estas cifras han de manejarse con cautela, pues dependen del grupo poblacional a que pertenece el individuo y se debe considerar también la altura de los progenitores. Algunas personas pequeñas, sin embargo, no han sobrepasado los 64 cm al alcanzar la madurez esquelética. Wikipedia, con sólo 1,22 m de altura, Steinmetz, por su diferenciadora apariencia y su incomparable intelecto, cosiguió gran prestigio, que contribuyó a la expansión de las empresas generadoras de energía eléctrica en Estados Unidos. En el momento de su muerte, el 26 de octubre de 1923, después de una vida asombrosa y extremadamente fructifera, Steinmetz había creado más de 200 patentes.

Charles Steinmetz (centro), con Albert Einstein (a la izquierda de Steinmetz) y un equipo de ingenieros de General Electric en 1921.
Charles Steinmetz (centro), con Albert Einstein (a la izquierda de Steinmetz) y un equipo de ingenieros de General Electric en 1921.

De ideas socialistas radicales, Steinmetz estaba a punto de terminar un doctorado en la Universidad de Breslau cuando se vio obligado a huir del país en 1888 por haber escrito un artículo en el que criticaba duramente al gobierno alemán de la época. En 1889 Steinmetz emigró a los Estados Unidos, cambiando al entrar su primer nombre por Charles y su segundo nombre por ProteoProteo ─ Mitología griegaEn la mitología griega, Proteo o Proteus (Πρωτεύς / Prōteús, del egipcio Prouti) es un dios del mar, una de las varias deidades llamadas por Homero en la Odisea ‘anciano hombre del mar’ (ἅλιος γέρων: halios geron), cuyo nombre sugiere el «primero», el «primordial» o «primogénito». Se convirtió en hijo de Poseidón en la teogonía olímpica, o de Nereo y Doris, o de Océano y una náyade, y fue hecho pastor de las manadas de focas de Poseidón. Podía predecir el futuro, aunque, en un mitema familiar a diversas culturas, cambiaba de forma para evitar tener que hacerlo, contestando solo a quien era capaz de capturarlo. De aquí proceden el sustantivo «proteo» y el adjetivo «proteico», que aluden a quien cambia frecuentemente de opiniones y afectos. Wikipedia, apodo que quizás se refería a su inclinación por las ciencias y su deseo de alterar su propia forma, según el personaje de la mitología griega.

En 1893, la entonces General ElectricGeneral Electric Company también conocida como GEGeneral Electric Company también conocida como GEWikipedia, compañía que también protagonizó parte de la famosa Guerra de las CorrientesGuerra de las corrientesWikipedia, contactó a Steinmetz para ofrecerle un mejor puesto y salario. Sin embargo, Steinmetz rechazó tal propuesta por lealtad, compromiso y, en cierta forma, agradecimiento a Rudolf Eickemeyer. Un año más tarde, General Electric compró la pequeña empresa, con Steinmetz incluido. Ganando reconocimiento mundial por su trabajo en el campo de la histéresis magnética, Steinmetz llamó la atención de Thomas Edison, quien codició el genio del enano y compró la compañía de Eickemeyer, junto con todas sus patentes, diseños y personal en 1893. Steinmetz era ahora la estrella de la recién formada General Electric Company de Edison, donde se ganó los apodos de  Forjador de Rayos  y  El Mago de Schenectady , donde tenía su sede la empresa.

Caratula de la película La Guerra de las corrientes
LA GUERRA DE LAS CORRIENTES
A finales del siglo XIX dos genios, Thomas Edison (Benedict Cumberbatch)Benedict Timothy Carlton CumberbatchBenedict Timothy Carlton CumberbatchWikipedia y George Westinghouse (Michael Shannon)Michael Corbett ShannonMichael Corbett ShannonWikipedia, compiten ─éste último junto a Nikolai Tesla (Nicholas Hoult)Nicholas Caradoc HoultNicholas Caradoc HoultWikipedia─ para crear un sistema sustentable de electricidad y poder comercializarlo a todos los Estados Unidos en lo que se conoce como la guerra de las corrientes, una rivalidad entre ambos en la década de 1880 por el control del incipiente mercado de la generación y distribución de energía eléctrica. No lo recuerdo, pero me parece que no se hace mención directa a la persona que tratamos en la entrada, sirve para hacerse una idea de como fue el enfrentamiento entre el inventor y el empresario. Entretenida e interesante.

Steinmetz también desarrolló las primeras técnicas de análisis de circuitos trifásicos de corriente alterna (la de los enchufes de la pared de casa). En sus conferencias y publicaciones, Steinmetz defendía la corriente alterna sobre su opuesto, la corriente continua (la de las pilas y baterías), que era la que se utilizaba por aquella época. Su trabajo, junto con el de otros científicos como Nikola TeslaNikola TeslaWikipedia, propulsó el establecimiento de la corriente alternaCorriente alterna ─ ACGráfica con la característica onda de la corriente alternaWikipedia como única forma de generación, transporte y uso de la energía en Estados Unidos.

La fascinación, casi enfermiza, por las virtudes de la corriente alterna, le llevó a patentar un sistema de distribución de energía de corriente alterna, que podríamos calificar sin duda de equivocarnos, como la sangre vital de nuestra existencia moderna, todo funciona con ella, un sistema que apoyaba con sus conocimientos e investigaciones lo que traería la revolución social a nivel mundial. Las teorías matemáticas de Steinmetz y los descubrimientos innovadores en la comprensión de la histéresisHistéresisLa histéresis es la tendencia de un material a conservar una de sus propiedades, en ausencia del estímulo que la ha generado. Podemos encontrar diferentes manifestaciones de este fenómeno. Por extensión se aplica a fenómenos que no dependen solo de las circunstancias actuales, sino también de cómo se ha llegado a esas circunstancias. Wikipedia magnética en 1892, el fenómeno en virtud del cual los electroimanes cuyo núcleo es un material ferromagnético (como el hierro) no se magnetizan al mismo ritmo que la corriente variable que pasa por sus espiras, sino que existe un retardo.

Cuando el campo magnético es nulo, el núcleo mantiene una densidad de flujo magnético remanente. Este fenómeno da lugar a pérdidas de energía, que se disipa en forma de calor. En 1893 desarrolló una teoría matemática aplicable al cálculo de circuitos en corriente alterna, lo que facilitó el cambio de las líneas de energía eléctrica, que inicialmente eran de corriente continua, permitieron a los ingenieros diseñar equipos y aparatos electromagnéticos más eficaces y eficientes, incluyendo los motores eléctricos. Su trabajo le valió innumerables premios científicos y títulos honoríficos, tanto en su época como póstumamente.

Steinmetz y Thomas Edison, Briarcliff Lodge, 1909.
Steinmetz y Thomas Edison, Briarcliff Lodge, 1909.

Pero quizás, la historia más conocida de Proteus es la que ha servido para, cambiando el ámbito laboral del que la protagoniza, demostrar lo importante que es el conocimiento de la materia en la que trabajas, a pesar de la carencia de medios y los problemas que surjan.

Un buen día, años después, la planta de Ford, ubicada en River Rouge (Michigan), tenía serios problemas técnicos con un nuevo generador de gran tamaño. Los ingenieros de la factoría no encontraban la solución y solicitaron los servicios de Steinmetz. Hay qque recordar que en aquellos tiempos no existían los multimetrosMultímetro también denominado polímetro o testerUn multímetro también denominado polímetro o testerWikipedia, aparatos para medir amperios, voltios, continuidad, etc., ni pinzas amperímetricas, ni ningún material accesible y económico de hoy en día. El excéntrico ingeniero pidió una libreta, un lápiz, una mesa y un camastro. Durante dos días se encerró, a cal y canto, junto al generador efectuando incontables cálculos. Cuando terminó solicitó una escalera, una cinta métrica y una tiza. Con enorme esfuerzo, debido a sus problemas físicos, trepó por la escalera, midió con sumo cuidado y marcó con la tiza una «. A continuación, dijo a los técnicos que debían desmontar una placa lateral del generador y eliminar 16 vueltas de hilo de la bobina, justo a partir del punto marcado con la tiza. Con cierta incredulidad, los operarios siguieron las instrucciones de Steinmetz y el generador volvió a funcionar correctamente.

Pocos días después Henry FordHenry FordHenry FordWikipedia recibió una factura firmada por el ingeniero alemán por un importe de 10 000 dólares. El empresario, alarmado por el estipendioCantidad de dinero que se paga a alguien por un trabajo realizado o por unos servicios prestados., devolvió la factura y solicitó el desgloseDESGLOSARSeparar algo de un conjunto o dividir un todo en partes, especialmente para estudiarlas, tratarlas o considerarlas por separado. de esta.

Steinmetz respondió con una nueva factura en la que señalaba:
  • Marca de la tiza en el generador: 1 dólar
  • Saber dónde hacer la marca: 9 999 dólares
 Total, a pagar: 10 000 dólares 

Satisfecha la petición del empresario la factura fue abonada. ¿Steinmetz sobredimensionó sus honorarios o fueron acordes al trabajo realizado? Muchas veces juzgamos erróneamente el valor de una actividad laboral simplemente por el tiempo que se tarda en realizar, cuando deberíamos de evaluarlo desde una perspectiva más «proteiforme».

Steinmetz también dedicó su servicio a causas sociales, incluyendo un período de seis años como presidente de la Junta de Educación de Schenectady, introduciendo numerosas reformas, y como miembro del Consejo de la ciudad de Schenectady. También fundó el primer club de planeadores de América, aunque ninguno de sus prototipos tuvo un éxito significativo.

Sin dejar que sus discapacidades físicas se interpusieran en el camino de una vida buena y digna, el enano fumador de cigarros como principal entretenimiento, ejerciendo de cocinero para un sinfín de invitados a su casa y llenándola de cuervos, ardillas, mapaches, grullas, perros y un mono llamado Jenny. Amante de la naturaleza, nuestro héroe construyó su propio campamento y a menudo se le veía remando por el río Mohawk haciendo cálculos matemáticos en una pequeña canoa que había adaptado especialmente para una oficina. Un extracto, fascinante, de su diario dice:

Era un día caluroso y soleado con casi nada de viento, y me senté al sol y calculé instancias de descarga de condensador a través de un circuito de gas asimétrico.Charles Proteus Steinmetz

Desconfiado de transmitir sus deformidades genéticas, que eran hereditarias, compartidas con su padre y su abuelo), Steinmetz nunca se casó ni tuvo hijos, pero creó una vida familiar afable para sí mismo a través de una relación padre-hijo única con uno de sus ayudantes de laboratorio, Joseph Le Roy Hayden. Cuando Hayden expresó que estaba buscando un lugar para vivir con su nueva novia, Steinmetz propuso que los recién casados se mudaran a su enorme casa. Aunque dubitativa debido a este extraño acuerdo, la esposa de Hayden finalmente aceptó y la pareja tuvo tres hijos que fueron criados en la casa con el Abuelo Proteo. Steinmetz adoptó oficialmente a Joseph Hayden como su hijo y, la familia al completo, vivió en armonía hasta su muerte.

Tras su muerte a los 58 años, el ex presidente de los Estados Unidos, Herbert HooverHerbert HooverWikipedia, dirigió un comité para recaudar 25 000 dólares para comprar la casa de Steinmetz y convertirla en un museo. El dinero se recaudo, pero la ciudad y el estado no pudieron ponerse de acuerdo sobre la responsabilidad de restaurarla. La casa fue tristemente demolida en 1938, destruyendo la oportunidad de un legado vivo para uno de los personajes más inspiradores de la vida. Sin embargo, la próxima vez que encienda la lámpara de la cama para leer la última entrada de El Redondelito, piense en Steinmetz y en las pequeñas personas de la vida que han marcado la diferencia para todos nosotros. Y recuerde, todo comenzó en Wrocław/Breslau. No todo empieza en EE.UU., como solemos ver en las películas.


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