Curiosidades científicas 4

Cobre

El cobre fue el primer metal aislado por el hombre para su utilización como tal. Hay que pensar que al principio sólo había tres métodos básicos para conseguir separarlo de los demás elementos que lo hacían impuro: agua, fuego y/o martillo. Nada más. Por tanto, no se producía el metal puro, pero si lo justo y necesario para su identificación. Unas cuentas encontradas en Çatal Höyük, antiguo asentamiento de los períodos Neolítico y Calcolítico (o Edad de Cobre) situado al sur de la Península de Anatolia (actual Turquía), constituyen la muestra de cobre más antigua conocida (6 000 a. C.).

Evangelista Torricelli

Evangelista Torricelli (1608-1647), discípulo de Galileo que demostró por primera vez que el aire ejercía una presión sobre las cosas, al sumergir un tubo abierto de más de un metro lleno de mercurio en una vasija llena del mismo metal. El nivel de mercurio en el tubo descendió hasta quedar a unos 60 centímetros del nivel del recipiente, mantenido por la presión atmosférica. Fue la primera manifestación de la acción del aire, mientras que en la parte superior sólo había vació. Inventó en el año 1644 el barómetro de mercurio.

Glóbulos rojos

En 1658 un joven microscopista holandés, Jan Swammerdan (1637-1680), descubrió los glóbulos rojos. Antony van Leeuwenhoek estimo en 1674 que los eritrocitos tenían un tamaño de 1/250 000 de un grano de arena. Hay que recordar que al principio Hipócrates y Polibio consideraron la sangre entre los humores, concibiéndola como un fluido homogéneo.

Magnetismo

William Gilbert (1540-1603) médico de la corte británica, público en 1600 De magnete (Sobre el imán), en el que describió los experimentos que había realizado con una pequeña esfera imanada ( terrella) sobre la que colocaba agujas imanadas. En la primera parte de su libro ofrecía una historia del magnetismo y concluía con la concepción de la Tierra como un gigantesco imán. Distinguió en la segunda parte entre el magnetismo como propiedad de la materia, y la electricidad, que se generaba mediante la fricción. Imaginó que el modo de producirla se reflejaba en sus propiedades: resinosa la que se obtenía al frotar el ámbar con una piel y vitrea la que se producía mediante la fricción del cristal con la seda. Introdujo la declinación magnética para explicar la desviación de la brújula respecto al polo magnético. Y el último capítulo ofrecía una explicación magnética de los movimientos celestes, que no intentó demostrar, como sucedió con todos los que se dedicaron la estudio de la energía.

Óptica

Joseph Fraunhofer (1787-1826), un óptico profesional y constructor de instrumentos, se dedicaba entre otras cosas a fabricar lentes. Produjo las mejores lentes acromáticas y prismas que se hubieran fabricado hasta el momento. Se intereso por el espectro solar por su profesión y necesitaba localizar en el espectro un punto de referencia que le permitiera media con precisión los índices de refracción de los materiales con los que construía las lentes de sus instrumentos ópticos.

Con todo el material descubierto, en 1814 Fraunhofer fue capaz de distinguir en la luz procedente del sol una gran cantidad de líneas oscuras. No encontró explicación de su presencia, pero midió con precisión la longitud de onda de más de la mitad de ellas e identificó las más destacadas con letras: de A a H y a y b; sólo entre B y H detectó 574 líneas, aunque en el mapa que publicó únicamente mostró 350. Y no se ocupo sólo de medir sus posiciones, sino también sus intensidades relativas.

El mapa electromagnético según lo entendemos actualmente.
Estratigrafía

William Smith (1796-1939), hijo de un herrero de Churchill, Reino Unido, que se convirtió en topógrafo, dedicándose sobre todo a trabajar en la construcción de canales, publicó en 1815 el primer mapa geológico de la Gran Bretaña. Gracias a sus trabajos topográficos, Smith se dio cuenta de que ciertos fósiles parecían encontrarse siempre en determinados estratos rocosos, en una secuencia que se repetía en lugares diferentes; mostró, en definitiva, la correlación entre determinados estratos y la fauna fósil que contenían. La estratigrafía, que como vio nació de intereses prácticos, se convirtió así en uno de los principales instrumentos para reconstruir la historia de la Tierra.